欧冠新政出炉豪门前程难料 改革提升欧冠品牌

专题)新王与七国联赛霸主将成为来年欧冠小组赛的种子队,就在第八国冠军埃因霍温球迷翘首期待的同时,不少常年垄断种子队席位的世家球会开始辗转反侧,可以预见的是,新赛制所催生的大量死亡之组将对这项世界最高水平俱乐部赛事增添新的魅力。

在经历了前35年波澜不惊的发展历程之后,冠军杯在1991/92赛季正式更名为“冠军联赛”,这项在创立之初专门为各国联赛冠军所设立的舞台开始逐渐转变为能够创造巨大经济利益的秀场。上世纪90年代初的经济萧条令各路豪门不得不挖空心思开源节流,而具有巨大号召力的欧冠赛事无疑是一处尚未被完全开垦的富矿,在一两场比赛中发挥不佳就将卷铺盖回家的传统淘汰赛模式已经落伍,在皇家马德里、AC米兰(官方微博数据)和马赛等欧陆豪门的倡议之下,这项曾经以冷门迭报和惊险刺激而著称的赛事开始用杀死悬念的方式换取共赢。

为了增加电视转播和门票收入并赋予强队更大的表现空间,欧足联颠覆了传统的主客场淘汰制转而采用了小组赛与淘汰赛相结合的赛程安排,这样做在维持比赛精彩程度的同时,也能最大限度地满足世家球会对商业利益的诉求,顺势还可以将以G14为代表的分裂组织所勾画的“欧洲超级联赛”扼杀在摇篮中。

不过,令人颇感意外的是,这项以保护豪门利益为初衷的改革却在新政首季制造了大量冷门,新世界的缔造者拜仁和皇马(数据)尝到小组赛的感觉便在资格赛中折戟,同样作茧自缚的还有埃因霍温和马赛。即便是成功在温布利大球场会师的巴塞罗那(官方微博数据)和桑普多利亚(微博数据)的强者成色也不是那么地令人信服,前者在晋级之路上遭遇过的最强对手是凯泽斯劳滕,而后者更是只有击败帕纳辛奈科斯和安德莱赫特这样的“辉煌”经历。

冠军杯改制带来的效果立竿见影,这项本就出类拔萃的赛事显得更加富丽堂皇,尽管阔别欧战多年的英格兰(微博)球会还在交学费,但意甲(微博专题)诸强和西甲(微博专题)巨人们在最高舞台上的连续演出还是令球迷如痴如醉。水涨船高的电视转播费和商业赞助令各路球会垂涎不已,“冠军联赛”的新政尚未夯实,关于欧冠扩军的呼声便已是此起彼伏。

随着博斯曼法案的施行,依托雄厚的经济实力不断招兵买马的五大联赛球队,渴望在最高舞台上一展拳脚,一个名额显然不能满足诸如意甲这种精英荟萃联赛的要求。从1997/98赛季开始,曾经只会向内战之王派送礼券的欧冠开始对更多的球队敞开大门,部分联赛的亚军、季军甚至是殿军开始活跃于欧洲最高舞台。不过,此举在保证五大联赛球会利益的同时也挤占了小国冠军的生存空间,而失去了豪门捧场的欧洲优胜者杯和欧洲联盟杯则自此开始了自由落体运动。

意犹未尽的欧足联在完成欧冠赛事的宏观布局同时,开始了在微观领域进行精耕细作。从91/92赛季和92/93赛季的16进8淘汰赛辅以8强小组赛的方式决出两个决赛席位,到93/94赛季开始的由8强小组赛中每小组的前两名晋级四强淘汰赛;从97/98赛季至98/99赛季的两轮资格赛,到99/00赛季开始的32强格局和两轮小组赛,欧足联以不断试错的方式在维护豪门利益、创造经济收益和保证赛事运行效率等几个方面努力寻找着平衡,为此,欧足联不惜以取消同样历史悠久的欧洲优胜者杯为代价换取欧冠品牌效益的提升。

两轮小组赛的赛制维持了近四个赛季,这种复杂而略显冗长的赛制堪称实力强大、精于计算的豪门球队的福音,在大浪淘沙中依然能够坚持到第二阶段小组赛的黑马屈指可数。不过,一些缺乏足够底蕴但成长迅速的球队如瓦伦西亚勒沃库森正是凭借在连番恶战中的出色发挥,而一举奠定了如今的江湖地位。但是,欧足联这一系列急于求成的冒进之举也对刚刚诞生不久的冠军联赛造成了一定的伤害,过多的比赛像兑水的美酒一般破坏了球迷的热情,球场上座率和收视率的下降令欧足联不得不在2003/04赛季取消双小组赛赛制,由小组赛产生16强并直接进行淘汰赛的赛制一直沿用至今。

欧冠赛制在近十年间并未发生足以影响时局的重要变化,诸如小组赛第三名可继续征战欧联杯、在资格赛中划分冠军组与非冠军组、增加小国欧冠资格赛名额等措施只能算小修小补,称得上具有决定意义的改革措施只有欧联杯冠军直接晋级下赛季欧冠正赛,以及刚刚施行的种子队最新生成办法。如亡羊补牢一般的前者主要着眼点在于扶持欧联杯,此举也算是欧足联对于当年扼杀欧洲优胜者杯的一种弥补,而后者更则秉承了普拉蒂尼一贯的执政理念:拉拢弱势,合纵连横。

近年来,随着逐渐崛起的曼城(数据)、马竞和巴黎圣日耳曼(微博数据)稳定在了第二档,缺少死亡之组的欧冠小组赛比赛精彩程度出现了不同程度的下降,为了增加比赛吸引力并维护品牌价值,欧足联选择了以重新界定种子队身份为契机,通过制造大量的死亡之组的方式来激活渐成一潭死水的欧冠小组赛。可以预见的是,在下赛季的欧冠征程中,本赛季在欧战中噩梦不断的英超(微博专题)球队将面临更加严峻的挑战,而本菲卡泽尼特和埃因霍温这些志存高远的小国冠军将成为最大的受益者。

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